Alfonso Carbajal

Casi 400 accidentes de conductores autónomos y asistidos en 10 meses en Estados Unidos

Detroit.- Según las estadísticas publicadas el miércoles por los reguladores de seguridad de Estados Unidos, los fabricantes de automóviles informaron casi 400 accidentes durante 10 meses que involucraron vehículos con sistemas de asistencia al conductor parcialmente automatizados, incluidos 273 con Tesla.

La Administración Nacional de Seguridad del Tráfico en Carreteras advirtió contra el uso de números para comparar fabricantes de automóviles, diciendo que no los ponderó por la cantidad de vehículos de cada fabricante que usa los sistemas, o cuántas millas recorrieron esos vehículos.

Los fabricantes de automóviles informaron accidentes desde julio del año pasado hasta el 15 de mayo en virtud de una orden de la agencia, que está examinando este tipo de accidentes de manera amplia por primera vez.

“A medida que recopilamos más datos, la NHTSA podrá identificar mejor cualquier riesgo o tendencia emergente y aprender más sobre el desempeño de estas tecnologías en el mundo real”, dijo Steven Cliff, administrador de la agencia.

Los choques de Tesla ocurrieron mientras los vehículos usaban el piloto automático, la “conducción autónoma total”, el control de crucero consciente del tráfico u otros sistemas de asistencia al conductor que tienen cierto control sobre la velocidad y la dirección. La empresa tiene unos 830,000 vehículos con los sistemas en circulación.

El siguiente más cercano de una docena de fabricantes de automóviles que informaron accidentes fue Honda, con 90. Honda dice que tiene alrededor de 6 millones de vehículos en las carreteras de Estados Unidos con tales sistemas. Subaru fue el siguiente con 10, y todos los demás fabricantes de automóviles reportaron cinco o menos.

En una orden de junio de 2021, la NHTSA les dijo a más de 100 fabricantes de automóviles y empresas de tecnología de vehículos automatizados que informaran los accidentes graves en el plazo de un día después de enterarse de ellos y divulgaran los accidentes menos graves el día 15 del mes siguiente. La agencia evalúa cómo funcionan los sistemas y si se necesitan nuevas regulaciones.

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NHTSA dijo que seis personas murieron en choques que involucraron sistemas de asistencia al conductor y cinco resultaron gravemente heridas. De las muertes, cinco ocurrieron en Tesla y Ford reportó una. Tres de las lesiones graves estaban en Tesla, mientras que Honda y Ford reportaron uno cada uno.

El número de accidentes de Tesla puede parecer algo elevado porque utiliza la telemática para monitorear sus vehículos y obtener informes de accidentes en tiempo real.

NHTSA dijo que otros fabricantes de automóviles no tienen esa capacidad, por lo que sus cuentas pueden ser más lentas o es posible que no se informen los accidentes. Se dejó un mensaje en busca de comentarios de Tesla.

Los accidentes de Tesla representaron casi el 70% de los 392 informados por la docena de fabricantes de automóviles. Aunque el fabricante de automóviles de Austin, Texas, llama a sus sistemas Autopilot y “Full Self-Driving”, dice que los vehículos no pueden conducirse solos y que los conductores deben estar listos para intervenir en todo momento.

Los defensores de la seguridad automotriz dijeron que los sistemas de asistencia al conductor y de conducción autónoma tienen el potencial de salvar vidas, pero no hasta que la NHTSA establezca estándares mínimos de rendimiento y requiera mejoras de seguridad para proteger a todos los usuarios de la carretera.

“Está claro que los usuarios de las carreteras de Estados Unidos son participantes involuntarios en las pruebas beta de la tecnología de conducción automatizada”, dijo Cathy Chase, presidenta de Advocates for Highway and Auto Safety.

El Senador Edward Markey, D-Mass., dijo que aunque los datos de la NHTSA tienen limitaciones, no es una evidencia aislada de que Tesla haya ignorado las regulaciones, poniendo al público en peligro. Ha habido “un desfile interminable de informes” de Tesla sobre sistemas automatizados que se saltan las señales de alto o frenan sin motivo, dijo. NHTSA también está investigando Tesla que chocan contra vehículos de emergencia estacionados.

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“Como sugieren los datos de hoy, este desprecio por las leyes de seguridad automotriz tiene consecuencias en el mundo real”, dijo Markey al tiempo que instó a la NHTSA a tomar medidas para hacer cumplir la ley.

Pero a muchos propietarios de Tesla les encanta la automatización. Craig Coombs de Alameda, California, dijo que usa los sistemas en tráfico intermitente y en viajes frecuentes por carretera. “Realmente reducen la fatiga del conductor en general”, dijo.

Se califica a sí mismo como “moderado” por prestar atención mientras usa el sistema, pero dice que nunca deja de pensar en la carretera. Sabe que la tecnología no es perfecta y dijo que en ocasiones ha tenido que hacerse cargo de la conducción.

Los fabricantes no estaban obligados a informar cuántos vehículos tienen en la carretera que tienen los sistemas, ni qué tan lejos viajaron esos vehículos o cuándo los sistemas estaban en uso, dijo la NHTSA. En la actualidad, esos números no son cuantificables, dijo un funcionario de la agencia.

Sin embargo, la NHTSA ha utilizado los datos para solicitar un retiro del mercado, abrir investigaciones y proporcionar información para consultas existentes.

“Esto ayudará a nuestros investigadores a identificar rápidamente posibles tendencias de defectos que puedan surgir”, dijo Cliff. “Estos datos también nos ayudarán a identificar accidentes que queremos investigar y brindar más información sobre cómo las personas en otros vehículos interactúan con los vehículos”.

Honda dijo que ha empaquetado los sistemas para vender más, lo que podría influir en sus números. “La población de vehículos que, en teoría, podría estar involucrada en un evento notificable es mucho mayor que la población de vehículos construidos por fabricantes de automóviles con una estrategia de implementación menos agresiva”, dijo la compañía.

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Además, los informes a la NHTSA se basan en declaraciones de clientes no verificadas sobre si los sistemas automatizados estaban funcionando en el momento del accidente. Honda dijo que es posible que esos choques no califiquen para informar a la NHTSA después de que se recopilen más datos.

La orden de la NHTSA también cubrió a las empresas que utilizan vehículos totalmente autónomos, y 25 informaron un total de 130 accidentes. La escisión de Google, Waymo, lideró con 62, Transdev Alternative Services con 34 y Cruise LLC, controlada por General Motors, con 23.

Waymo, la unidad de vehículos autónomos de Alphabet Inc., dijo que tiene más de 700 vehículos autónomos en su flota. La compañía está ejecutando un servicio de transporte compartido totalmente autónomo en Arizona y está probando uno en California. La compañía dijo que todos los choques ocurrieron a baja velocidad y que las bolsas de aire se inflaron solo en dos de ellos.

En 108 choques que involucraron vehículos completamente autónomos, no se reportaron heridos y solo hubo una lesión grave. En la mayoría de los choques, los vehículos fueron golpeados por la parte trasera.